Innovaciones de Faurecia ¿Qué es el PE UHMW? Los plásticos en la NASCAR      
 
     
   
     
  ¿Qué es el PE UHMW y por qué tiene tanto futuro? Un material a prueba de balas

En este mismo número, en la sección de Notas, se habla de un nuevo desarrollo en el campo militar para el polímero de PE UHMW Pero, en realidad, ¿qué es el PE UHMW, o Polietileno de Ultra Alto Peso Molecular?

Se trata del Polietileno Lineal más pesado de esta familia, con un peso molecular promedio en la gama de entre 3.100,000 a 6.000,000, y sus propiedades lo reclasifican y lo colocan por lo común entre los plásticos de ingeniería.

Como se sabe, los polímeros de PE UHMW (Polietileno de Ultra Alto Peso Molecular) arrojan un peso molecular promedio 10 veces mayor que la resina de HDPE (Polietileno de Alta Densidad). Y debido a ello, esos polímeros reúnen una combinación única de características que los hacen más apropiados para muchas aplicaciones en las que los grados de menor peso suelen fallar.

Por cierto, el uso de este miembro de la familia del PE (Polietileno) comienza a popularizarse. Un ejemplo se aprecia en las tablas de color blanco para picar que exhiben en las tiendas departamentales. De hecho, su presentación comercial se da en forma de tablas, bloques, barras, tubos huecos y perfiles, ya que este plástico tiene un peso molecular tan alto que la maquinaria convencional para procesamiento de termoplásticos, como las extrusoras e inyectoras, no pueden procesarlo, mientras que el polvo blanco que se obtiene de los reactores se aprovecha por compresión o por un proceso especial llamado extrusión RAM.

La página GoodFellow.com*, especializada en "todos los materiales para investigación científica y fabricación", confirma al PE UHMW como "un termoplástico industrial semicristalino, blanquecino y realmente opaco, con una viscosidad de fundido demasiado alta, tanta que sólo puede ser transformado por sinterización de polvo. Su dureza y resistencia química al desgaste y a la cizalla son excelentes. "Algo mejores que las del HDPE", completa la descripción.

Ideal en prótesis

El material se ha pensado para un número indeterminado de piezas sometidas al desgaste, como las piezas de máquinas de procesado de botellas, engranajes, cojinetes, juntas artificiales y demás. Good Fellow también comenta que "las fibras de orientación molecular muy alta pueden fabricarse a partir de PE UHMW mediante fricción en gel y secado posterior, y así obtener fibras con una cristalinidad de hasta un 85% y una orientación paralela de un 95%, que se les conoce como "Polietileno de Ultra Alto Módulo o Fibra de Polietileno de Alto Rendimiento".

En realidad se refiere a una pequeña gama de fibras, telas y cuerdas trenzadas.
Este plástico, además, mantiene un buen desempeño inclusive a bajas temperaturas, y sus resistencias química y mecánica son superiores.
Como ocurre con sus parientes menos densos, el PE UHMW no absorbe humedad, y se puede utilizar en la industria alimentaria. Por su aspecto ceroso proporciona excelente lubricidad.

Las propiedades que más se han explotado en este plástico son su excelente resistencia al impacto y al desgaste por abrasión. Por eso, cuando se trata de fabricar piezas maquinadas, como engranes, juntas y otras piezas mecánicas que precisen resistencia y deban trabajar en ambientes húmedos se piensa en este material. Su competencia más cercana, las Poliamidas (PA), pierden de entrada porque son grandes absorbedores de agua.

Otra aplicación que crece sin cesar se da en el campo de las prótesis de rodilla o cadera; ahí donde se utilizaban piezas de platino u otros materiales –cabe recordar que una pieza de platino no podía rotar sobre un hueso–, el PE UHMW puede entrecruzarse y hacerse mucho más resistente, y fabricar prácticamente cualquier forma caprichosa, pues la cabeza del fémur o la rótula se puede fabricar a la medida anatómica exacta de los pacientes, lo que les da oportunidad de recuperar cierta movilidad.

A ocho años o más de estos primeros implantes, no hay registro de rechazos ni problemas secundarios derivados del uso de este plástico.